Wednesday, June 29, 2005

On the outcome of the Iranian presidential elections

In yesterday's al-Hayat, an interesting and quite balanced opinion piece on the Iranian presidential elections:

درس في الديموقراطية

جهاد الخازن الحياة - 28/06/05

نتائج انتخابات الرئاسة الايرانية صدمت الولايات المتحدة وفاجأتنا، وأعطت الجميع درساً في الديموقراطية

كانت الادارة الاميركية قررت سلفاً ان الانتخابات الايرانية غير ديموقراطية، وتبعها "صوت سيده" البريطاني، الا ان الحقيقة الناصعة هي ان الانتخابات كانت ديموقراطية جداً، على رغم استبعاد معارضين ونساء، وهي قد تكون اقل ديموقراطية من الانتخابات البريطانية، الا انها في مستوى ديموقراطية الانتخابات الاميركية حيث اجد شائبة غلبة عنصر المال من مستوى استبعاد ناس عن الترشح في ايران.

اذا كانت ادارة بوش تريد فعلاً ديموقراطية وحرية في العالم كله، خصوصاً الشرق الاوسط، فعليها تحمل نتائجها كما رأينا في ايران، حيث فاز مرشح متشدد قريب جداً من مرشد الثورة الاسلامية على مرشح لم يكن اصلاحياً اصلاً، وانما هو احد رموز الثورة منذ قيامه

To read full text of the article, click here.

If you'd rather read something in English, I would strongly recommend this thoughtful post on Jawad's blog, or this article from today's Slate. Both make the case, rightly I think, that domestic issues played a decisive role in the iranian elections (for the record, the NY Times ran an article with basically the same analysis). Finally, an insider's opinion: an interview on today's al-Hayat of an iranian cleric and director of a "strategic studies" center in Qom, Iran. The interview, in my opinion, shows that iranians have attained a degree of political maturity that is still unparalleled in most muslim countries (with very few exceptions, such as Malaysia and Turkey), even though they still have quite a long way to come to achieve true democracy.

Tuesday, June 14, 2005

On the upcoming presidential elections in Iran

In today's New York Times, an interesting article on the presidential elections in Iran this coming Friday:


Iran's Giant Question Mark: To Vote or Not?

By NEIL MacFARQUHAR

TEHRAN - With just days left in Iran's short presidential election campaign, the reformist camp finds itself facing a fork in the road: to vote or to boycott the ballot.

Iran's reform movement emerged full-blown after the surprise triumph of President Mohammad Khatami in 1997. After he defeated the chosen candidate of Iran's mullahs by a wide margin, hopes soared among many Iranians that he could usher in greater political and social freedoms. But hard-line clerics retained control over the powerful police, judiciary and intelligence agencies, reining in demonstrations, shutting down outspoken newspapers and disqualifying reformist candidates for office.

To read full text of article, click here.

I have always thought that boycotting an election was a very counterproductive form of political activism, and that is why I very much respect and support the position of Dr. Mostafa Moin, the reformist candidate, who refused to heed other reformists' demands that he withdraws from the presidential race. I also always thought that a more liberal Iran, with genuine democracy, solid institutions and true constitutional checks and balances, can be of great positive influence on islamist movements on a global scale, and can help shape the islamist political discourse in the arab world. So let us hope that the Iranian elections of this coming Friday will bring to power the right person who can deal with the pressing social and economic issues facing iranian society and at the same time negociate a better share of power for the office of president of the Islamic Republic.

Friday, June 03, 2005

Patrick Seal on the prospects of democracy in the middle-east

Patrick Seal is undoubtedly one of the most knowledgeable european specialists of the middle-east, and one of the foremost advocates of arab issues in the West. Today, I would like to share with you an opinion piece by him that has appeared in today's al-Hayat on the prospects of democratisation in the arab world (I think I read somewhere that he has perfect command of arabic, and I would not be surprized if what you will actually read was written directly in that language):

أي أمل في ديموقراطية العرب؟

باتريك سيل الحياة 2005/06/3

هنالك في العالم العربي اليوم ظاهرة لافتة تتمثل في شعور السأم ونفاد الصبر يكاد يبلغ الثورة على الوضع الراهن. فالتعطش إلى التغيير أصبح ملموساً، والعرب من المحيط إلى الخليج - عدا بعض الاستثناءات النادرة - مستاؤون من سياسات حكامهم ويسود شعور في بعض الدول بأن هناك انفجاراً قريباً.

وحين يصيح المصريون مرددين «كفاية»، فإنهم يعبرون عن مزاج من التحدي والتمرد يكاد يعم، بصورة أو بأخرى، العديد من المدن العربية الكبرى.

وربما كانت الشكوى الرئيسية التي تغذي هذه الظاهرة تكمن في الطبيعة القمعية للأنظمة العربية. فالنخبة الحاكمة تتشبث بالتمسك بالسلطة وبالامتيازات الاقتصادية حتى لو كان في ذلك محذور دمار البلاد. فالفساد في حالة اجتياح وتوزيع الثروات غير عادل والفقر منتشر في كل مكان، والمعارضة مخنوقة، وأما الحوار فيندر التسامح معه. كل ذلك أدى إلى خلق خزان ضخم من الظلم يهدد بالتحول إلى عصيان.

ولعل أحد عوائق التغيير هو ازدواج السلطة السياسية بالمكاسب الاقتصادية. فإذا كان فقدان السلطة سيؤدي إلى فقدان الثروة - وربما إلى فقدان الحياة - فلن تتخلى النخب الحاكمة بمحض إرادتها عن السلطة. وأما المصدر الثاني لنقمة الجماهير فهو عجز الدول العربية عن حماية نفسها من الأعداء الخارجيين. ورغم الموارد النفطية الضخمة فإن الأنظمة العربية تبدو عاجزة عن إنشاء أنظمة مسلحة فاعلة. فلا تزال إسرائيل تتابع تدمير المجتمع الفلسطيني من دون أي عقاب. في الوقت الذي هاجمت أميركا بكل صلف واحتلت ودمرت بلداً عربياً كبيراً من دون أي اعتراض أو استنكار من جانب الأسرة العربية

To read the full text of the article, click here.

The author seems to believe that democratisation of the middle-east is inescapable, and that it is only a question of time before change takes place, and on this I tend to agree (even though the pace of change is much slower than what one would hope for). He also pleads in favor of nonviolent means to achieve democratisation, and I also agree on that, even though I fear that the situation in many places is getting so explosive that it may well run out of control.

Wednesday, June 01, 2005

Saad Hariri triumphs in Beirut vote

A couple of months ago, Saad Hariri, the son of assassinated former Primer minister Rafik Hariri, was known only as a young highly successful businessman in Saudi Arabia, taking care of the empire built by his father. Today, he is on the verge of becoming next Lebanon’s prime minister, nothing less! The bloc of candidates he led won all City of Beirut’s seats in the first elections held in Lebanon after Syrian troops left the country.
As this article points out, Saad Hariri’s list was a strong one. By including among others such prominent forces as Hezbollah and some Christian parties, the chances of losing were quite slim. This kind of coalition built around a wide spectrum of political and ethnical parties shows that this country is much ahead in the Arab world as far as the game of politics and democracy is concerned. The war that devastated the country is certainty one of the reasons for that. Less flattering though, is the fact that Hariri’s campaign rhetoric was mainly an emotional one, being heavily associated with his father “martyrdom”. Worse, the fact that Saad Hariri is keen in becoming the prime minister, although he is a novice in politics, without any experience whatsoever, and the fact that the nation does not seem to oppose what would be an amazing shift in Saad’s career, shows, in my opinion, the fragility of Lebanon’s democracy.

هل يجوز للمرأة أن تقود السيارة؟

Read, today, a very interesting article by the Saudi political scientist Khaled al-Dakheel on the "debate" currently taking place in Saudi Arabia on whether women should be allowed to drive cars:

تعود للمرة الرابعة, وربما الخامسة, قضية قيادة المرأة للسيارة موضوعا للجدل في المجتمع السعودي. والجدل الساخن, بل والحاد أحيانا. ما يميز بروز القضية هذه المرة أن الجدل بدأ من داخل مجلس الشورى, وعلى يد الدكتور محمد آل زلفة, عضو المجلس. ومن هناك انطلق موضوعا للأخذ والرد على طول المجتمع وعرضه: في المجالس, والصحف, ومنتديات الإنترنت عدا طبعا التلفزيون السعودي الذي عادة ما يتعفف عن الدخول في مواضيع أو نقاشات تتسم بالحيوية والسخونة, وذات علاقة بهموم الداخل.
لا يمكن بأية حال أن يستمر منع المرأة السعودية من القيادة إلى الأبد, وأظن أن هذا أمر بديهي وواضح. لكن لا بأس هنا من إيراد الأدلة على ذلك. أبرز هذه الأدلة وأكثرها مباشرة يتمثل تحديدا في إلحاح المشكلة على البروز بشكل مستمر, وضاغط على المجتمع. قبل ثلاثين سنة على الأقل لم تكن المشكلة مطروحة. والسبب بسيط وملحوظ لمن يريد أن يتعامل مع الواقع. آنذاك لم يكن المجتمع في حالة تجعل من قيادة المرأة إشكالية تتطلب المواجهة. أما الآن فقد أضحى الوضع على العكس من ذلك تماما. أصبحت قيادة المرأة مشكلة, ولا أحد ينكر ذلك, خاصة المعارضين لقيادة المرأة. كلاهما, المؤيد للقيادة والمعارض لها يعترف بوجود المشكلة الآن, لكنهما يختلفان حول الحل الناجع لها. بل إن المجتمع ككل اعترف بوجود المشكلة, إلا أنه بدل مواجهتها اضطر للهروب منها باعتماد فكرة السائق الأجنب

To read the full text of the article, click here.

Given the impact that Saudi Arabia has on muslims and on the image of Islam worldwide, it is to be hoped that saudi society will evolve toward a more reasonable and mature interpretation of islamic teachings. Salafism, in its current form, is definitely not the answer.